Magdalena Abakanowicz

The group of Five, 2014


72 x 90 x 48 Inches

Courtesy of Richard Gray Gallery, Chicago

Polish  artist  Magdalena  Abakanowicz  is  one  of  the  most  important  artists  to  come  out  of  Poland  during  the  post-World  War  II  period.  The  artist  was  nine  when  the  war  broke  out,  and  as  a  nurse’s  aide,  she  witnessed  violence  both  against  her  own  family  and  her  fellow  countrymen,  leaving  the  artist  with  a  sense  of  tragedy  triggered  by  the  overwhelming  historical  forces  around  her. 

Abakanowicz  studied  art  when  Socialist  Realism  was  the  only  approved  style,  forcing  her  to  seek  a  visual  vocabulary  that  addressed  her  contemporary  world  without  censorship.  She  turned  to  inexpensive  and  easily  accessible  fabrics  and  soft  materials,  making  figurative  works  of  fiber  and  burlap,  the  rough,  tactile  surfaces  suggesting  physical  or  psychological  scarring  earned  through  life.   

The  artists’  well-known  multi-figure  installations  of  sitting  and  standing  figures  recall  ancient  Egyptian  statues  that  were  the  earthly  representations  of  Kings  and  the  aristocracy.  Yet  the  works  also  evoke  the  shell  that  remains  after  these  earthly  rulers  pass  into  the  afterlife.  Abakanowicz’s  headless  figures  suggest  that  the  status  of  leader  is  but  fleeting,  all  humans  end  up  in  the  same  state  of  death  and  decay.  Abakaownicz’s  bodies  also  point  to  the  loss  of  individuality  in  the  crowd,  the  evolution  from  unique  human  to  mob,  a  transformation  that  has  renewed  meaning  in  our  contemporary  polarized  world. 

Abakanowicz  was  commissioned  to  do  a  site-specific  piece  by  the  Women’s  Club  of  Wisconsin  in  celebration  of  125  years  of  volunteer  service  in  the  community.  Birds  of  Knowledge  of  Good  and  Evil,  2001,  is  located  at  the  corner  of  Kilbourn  Avenue  and  Cass  street,  and  shows  the  artist’s  work  in  metal.  The  birds  face  east,  towards  Lake  Michigan,  facing  each  day’s  challenges  anew  as  the  sun  rises.  This  work  brings  a  sense  of  subtle  optimism  to  our  understanding  of  Abakanowicz’s  work,  rooted  as  it  is  in  the  traumas  of  human  destruction. 

Abakanowicz  was  born  in  Falenty,  Poland,  in  1930,  and  passed  away  in  2017.  She  attended  the  Academy  of  Fine  Arts,  Warsaw,  from  1950-54,  and  taught  at  the  Academy  of  Fine  Arts,  Poznan,  Poland,  from  1965-1990,  influencing  several  generations  of  artists.  Recent  one-person  shows  have  been  held  in  museums  and  galleries  in  Canada,  France,  Germany,  Hungary,  Italy,  Japan,  Monaco,  The  Netherlands,  Norway,  Poland,  Spain,  Switzerland,  Turkey,  the  United  Kingdom  and  the  United  States.  She  has  presented  public  works  in  Belgium,  Canada,  France,  Germany,  Italy,  Luxembourg,  Poland,  South  Korea  and  the  United  States.  Her  work  is  in  the  public  collections  of:  The  Art  Gallery  of  Western  Australia,  Perth;  the  American  Craft  Museum,  the  Metropolitan  Museum  of  Art  and  the  Museum  of  Modern  Art,  New  York;  the  Stedelijk  Museum,  Amsterdam;  Storm  King  Art  Center,  Mountainville,  New  York;  the  Centre  Georges  Pompidou,  Paris;  the  Des  Moines  Art  Center;  the  Detroit  Institute  of  Arts;  the  Fond  Regional  d’Art  Contemporain  Rhone-Alpes,  Lyon,  France;  the  Hamburger  Kunsthalle,  Hamburg,  Germany;  the  Hiroshima  City  Museum  of  Contemporary  Art,  Japan;  the  Israel  Museum,  Jerusalem;  the  Jardin  des  Tuileries,  Paris;  the  Kunstindustrimuseet,  Oslo;  the  Muzeum  Narodowe,  Warsaw;  the  Nationalmuseum,  Stockholm;  and  the  Walker  Art  Center  Minneapolis,  among  others. 

875 E. Wisconsin Ave

Inquire About Purchase

Piece Sponsored By:

Presenting Sponsor:

Download the walking tour:

Upcoming Events

Saint Kate entryway

Sculpture Talks: Alive and Strong- Beverly Pepper and Woman Sculptors

August 21st at 5:30pm

5:30pm - 7:00pm

139 East Kilbourn Ave

A Magical Day with Sculpture Milwaukee

Saturday, August 24 at 2:00 p.m.

2:00pm - 4:30pm

910 E. Michigan St.

Photo of Trolley

Milwaukee Art Museum Trolley Tour

Wednesdays, June 12th through October 23rd

1:30pm - 2:45pm

700 N. Art Museum Drive

Sorry! There are no events scheduled that meet the selected criteria at this time.

All Events & Tours

Download the Walking Tour.